John Makepeace Bennett

Professore Emerito John Makepeace Bennett

31 luglio 1921 - 9 dicembre 2010

Il professore emerito John Bennett AO (Ordine d’Australia) è stato un pioniere dell’informatica e un analista numerico australiano riconosciuto a livello internazionale. Iniziando all’Università di Sydney nel 1956, nel 1961 divenne il primo professore australiano di informatica con un titolo iniziale di professore di fisica (informatica elettronica) anche se nel 1982 questo fu cambiato in professore di informatica e capo del Dipartimento Basser di Informatica, una posizione che ha tenuto fino al suo pensionamento formale nel 1986. Nato a Warwick Queensland, ha frequentato la Southport School. Questo è stato seguito da un BE (civile). Durante la seconda guerra mondiale ha usato la sua inclinazione tecnica per servire nella RAAF in unità radar. Dopo la guerra, tornò all’Università del Queensland per studiare ingegneria elettrica e meccanica e matematica.

John si unì alla Brisbane City Electric Light Company dove, ispirato da un discorso alla radio sull’Automatic Computing Engine (ACE) che veniva sviluppato al National Physical Laboratory di Teddington, vide una possibile soluzione ai calcoli ripetitivi del suo datore di lavoro. Nel 1947 partì per Cambridge, dove divenne il primo studente di dottorato di Sir Maurice Wilkes (che lo ha preceduto di sole due settimane). Qui fu responsabile della progettazione, della costruzione e del collaudo di parte dell’EDSAC (Electronic Delay Storage Automatic Calculator ), uno dei primi computer al mondo. Ha poi eseguito i primi calcoli di ingegneria strutturale al computer come parte del suo dottorato. A Cambridge fu anche il pioniere dell’uso dei computer digitali per la cristallografia a raggi X in collaborazione con John Kendrew (poi vincitore del premio Nobel). Da Cambridge si trasferì nel 1950 alla Ferranti di Manchester per lavorare sul Mark 1*. Nel 1952 sposò Mary Elkington, un’economista che lavorava alla Ferranti e nel 1953 John si trasferì al Ferranti’s London Computer Laboratory, dove lavorò insieme a Charles Owen che progettò l’IBM 360/30.

Nel gennaio 1956, John ha iniziato a lavorare come analista numerico nel laboratorio Adolph Basser all’Università di Sydney per dirigere le operazioni sul SILLIAC (Sydney ILLInois Automatic Computer), essendo stato reclutato dal professor Harry Messel, allora capo di Fisica dell’Università. Il computer, generosamente finanziato dal dott. Basser, era necessario per i calcoli di fisica teorica e sperimentale.

Attraverso le connessioni del dottor John Blatt in Fisica, l’Università fu in grado di ottenere tutto ciò che era necessario per costruire la versione di Sydney di ILLIAC e i primi calcoli furono eseguiti nel luglio 1956. Corsi brevi di calcolo furono tenuti nel 1957 e 1958, ma nel 1959 fu istituito un Diploma post-laurea in Analisi Numerica e Calcolo Automatico. I laboratori divennero un centro in continua espansione per l’insegnamento dell’informatica e per i servizi di calcolo per l’Università, anche se questi ultimi furono separati nel 1972 per diventare il Centro Universitario di Calcolo.

Un’altra generosa donazione da parte dei coniugi Cecil Green del Texas contribuì all’acquisto di un KDF9 English Electric nel 1964. Col tempo, questo fu seguito dall’acquisto di molti altri computer, collegati da una rivoluzionaria rete fatta in casa e da un sistema operativo parzialmente distribuito, Bassernet. Questa fu una delle prime reti locali del mondo. John stabilì un collegamento da questa ad ARPANET (il precursore di Internet) alle Hawaii nei primi anni ’70. È forse appropriato che suo figlio Chris lavori nello streaming dei media via banda larga su Internet. Il collega professor Arthur Sale (ora alla Tasmania) ha analogamente un interesse di lunga data per l’accesso economico alla banda larga per le masse.

Dal momento in cui è arrivato alla Basser, con cui il suo nome è diventato sinonimo, la visione duratura di John è stata quella di educare gli studenti, l’industria e il governo ai vantaggi dei computer – usando qualsiasi computer fosse disponibile. In particolare, egli spese notevoli energie nel dimostrare l’uso dei computer per il business e tenendo corsi per il loro personale. Fondò l’Australian Computing Society e ne fu il primo presidente. Ha co-editato la storia, Computing in Australia (1994). Gli fu conferito l’Ordine d’Australia nel 1983 per i suoi contributi visionari verso lo sviluppo dell’informatica in Australia.

John era socievole e ha invitato molti visitatori eminenti in Australia per istruire personale, studenti e industria. Tra questi c’erano Sir Maurice Wilkes e il prof. Sandy Douglas, entrambi pionieri inglesi dell’informatica, analisti numerici come il professor Leslie Fox di Oxford e il professor Ailsa Land della London School di Economia (LSE) e il professor Frank Land, anch’egli della LSE, uno dei primi esperti di sistemi informatici. John aveva una curiosità insaziabile e usava il suo acuto intelletto per vedere approcci e soluzioni ad una grande varietà di problemi computazionali spesso ispirato dai suoi numerosi visitatori. Una domanda casuale di uno ha portato al suo collega, Don Herbison-Evans, a passare molti anni ad informatizzare la notazione della danza e un altro collega, il dottor Ian Parkin, a scrivere documenti di grafica più teorici.

Al momento del suo ritiro, John aveva scritto più di 100 articoli di ricerca, molti fatti con i collaboratori. Sebbene fosse esperto di molte cose, la sua passione costante erano le matrici. Ha incoraggiato la collega professoressa Jennie Seberry (ora all’Università di Wollongong) nel suo lavoro sulle matrici Hadamard e in altre ricerche combinatorie. Il lavoro pionieristico della sua amica Ailsa Land nella programmazione dei numeri interi ispirò il primo studente di dottorato di John, il dottor Bob Dakin, a passare molti anni a ricercare il Travelling Salesman Problem. La sua seconda studentessa di dottorato, la professoressa Jenny Edwards (UTS), ha portato avanti il lavoro di programmazione degli interi su grandi matrici sparse, specialmente nei primi tempi della programmazione parallela. Un altro dei primi studenti di dottorato, il professor Chung Yuen (Singapore), ha seguito gli interessi hardware di John, diventando un esperto di calcolo scalabile. John ha incoraggiato il collega professor Allan Bromley nella sua ricerca sull’hardware, in particolare sui dispositivi di calcolo storici e sul lavoro del pioniere dell’informatica del XIX secolo Charles Babbage. John ha provato grande piacere nella successiva influenza dei molti discendenti di Babbage su aspetti della vita australiana.

Anche se formalmente in pensione per circa 25 anni, John è rimasto in cima agli ultimi sviluppi come l’informatica quantistica. Per molti anni ha continuato a partecipare a conferenze e seminari, ponendo le sue domande penetranti. Era sempre un educatore e un visionario e un’ispirazione per tutti coloro che entravano in contatto con lui.

John lascia la moglie Mary, il figlio Christopher, le figlie Ann, Sally e Jane e le loro famiglie.